Un breve recorrido por la historia de los memes

Hoy en día sería prácticamente imposible imaginar un mundo sin memes, pues estos han penetrado dentro de la cultura. Actualmente los memes son más que un simple medio de diversión, ya que son un instrumento de la libertad de expresión, mediante la cual cada individuo puede expresar opiniones y compartir ideas. Los memes incluso han sido empleados para ampliar el discurso de los políticos, pues pueden llegar más lejos y alcanzar a aquellas personas que no son muy activas en la política. Sin embargo, no todo sobre los memes es bueno, pues al prestarse con frecuencia para la sátira, pueden usarse fácilmente para el ciberacoso o para el humor negro y la burla.

A pesar de que la mayoría de las personas somos partícipes de la cultura de los memes, hay mucho que no tenemos muy claro sobre ellos. Por lo tanto, seguido te mostramos una versión muy breve de la historia de los memes y te brindamos un poco de información adicional sobre ellos.

¿Qué es un meme?

Antes de comenzar a hablar sobre cómo comenzó la cultura de los memes y como está ha influido en la sociedad actual, primero tenemos que saber que es un meme. De forma muy simple, puede definirse un meme como cualquier contenido que puede propagarse rápidamente a través de las redes sociales, este debe constar con la asociación deliberada a algunos elementos como imágenes y textos, los cuales tienen el propósito de representar una idea, opinión, concepto o situación.

A pesar de que la forma más conocida de meme es la de una imagen con algún texto relacionado con ella, hay mayor variedad de ellos, como videos y algunos archivos de audio.

¿De dónde proviene la palabra “meme”?

La primera aparición de la palabra meme, fue en 1976 en el libro “El gen egoísta” de Richard Dawkin, algunos años antes de que apareciese el internet. Esta palabra fue el resultado de la mezcla de varias palabras: la palabra gene del inglés, que significa “gen” y las palabras memoria y mímesis cuyo significado es imitación.

Originalmente este término fue acuñado por Dawkin para referirse a una unidad de información cultural mínima, la cual se va transmitiendo de persona a persona y de generación en generación. Siendo esta una forma de dar a entender que los memes son para la cultura lo mismo que los genes son a la biología.

Según la visión de Dawkin un meme puede ser una idea, un concepto, una expresión, gestos, opiniones, ideas o cualquier información que pueda transmitirse y convertirse en parte de una cultura consolidada. No obstante, con la aparición del internet vimos la naturaleza viral e influyente de los memes de internet. Esto despertó mucho interés desde el punto de vista de las ciencias sociales y de la comunicación, por lo que terminaron apropiándose del nombre inventado por Dawkin en 1976.

Breve historia de los memes

Si bien el concepto de memes tiene casi 5 décadas, podemos situar el comienzo de la historia de los memes de internet a la segunda mitad de la década de los 90`s, con el surgimiento de “Dancing Baby”, “Baby Cha-Cha” o “the Oogachacka Baby” un video que se esparció como la pólvora en world wide web y del correo electrónico, razón por la que muchos lo consideran el primer meme de internet propiamente dicho. La popularidad de este video de un bebé bailando fue tan grande que tuvo una aparición en la serie Ally McBeal, la cual era una de las series más populares de la época. 

No obstante, los memes de internet en el formato que más conocemos hoy en día (una imagen acompañada de algún texto) comenzaron a aparecer a principios de los 2000`s, principalmente en foros como 4chan. Siendo los primeros en su tipo el LOLcats y el O RLY, popularizados por usuarios como “I Can Has Cheezburger”, quien fue el primero en publicar un Lolcats por allá en el año 2003.

El auge del LOLcats y los primeros memes de internet

El LOLcats ocupa un lugar importante en la historia de los memes, puesto que fue el primer tipo de meme en popularizarse en la red, e incluso el primero en tener una página web. El dominio el dominio lolcats.com fue registrado en junio del año 2006, pese a esto, no será hasta el 2007 que publicaría su primer meme, luego de esto, esta página se volvió un negocio de muy rápido crecimiento. El LOLcats presentaba características muy similares a las de los memes actuales, consistían en la foto de un gato realizando algún gesto gracioso acompañad de algún texto complementario.

Otro de los memes que alcanzó la fama en esta época y ocupa un lugar importante en la historia de los memes es el O RLY? La cara de un búho con una expresión de sorpresa acompañada de la frase “O RLY?”, cuyo mensaje quiere transmitir es “Ouh really?”, frase que podría traducirse al español como “¿De verdad?”.

Otra de las figuras resaltantes en esta etapa de la historia de los memes es “Little Fatty”. Quien era un niño chino llamado Quien Zhijun, el cual fue capturado en fotografía por uno de sus profesores en el año 2006. Su popularidad fue tal, que tan solo un año después de esto Little Fatty conseguiría un espacio en la televisión china, como presentador de un programa de cocina.

Los internet faces

Durante la primera mitad de la década de los 2000`s los memes mayormente circulaban foros en inglés, por lo que muy poco de ellos llegaban al público de habla hispana. Sin embargo, en la segunda mitad de la década, con la llegada de Internet Faces, los memes de volverían reyes en internet, gracias a surgimiento de páginas como Cuánto Cabrón, Desmotivaciones, No tengo tele o Visto en redes, las cuales fueron muy populares entre en público hispano.

Este nuevo tipo de memes consistía en un grupo de personajes dibujados con Paint, mayormente en blanco y negro. Esta familia de Internet Faces estaba compuesta por LOL, Forever alone, Fuckencio, Trollface, Me Gusta, NO, entre otros, con sus respectivas versiones femeninas. Estos personajes se utilizaban para la creación de viñetas, las cuales narraban historias o situaciones, principalmente de la vida cotidiana. Estos memes fueron muy populares y representan una etapa muy importante en la historia de los memes debido a que sentaron las bases de la cultura de internet que vivimos hoy en día.

Las nuevas generaciones de memes

Luego del fenómeno causado por el LOLcats y por Internet Faces, los siguieron evolucionando, originando la gran variedad que tenemos actualmente, la cual es tan grande, que sería prácticamente imposible nombrarlos a todos. Además, los medios por donde difundirlos también se han incrementado. Permitiendo que el fenómeno de los memes siga expandiéndose sin control. Razón por la que vemos memes en todo nuestro entorno, en las redes sociales, en nuestros chats e incluso como parte del marketing de muchas empresas y del mensaje de muchos políticos.

¿Los memes tienen alguna función?

A pesar de que puedas pensar que conocer la historia de los memes no es de gran importancia, y que esta subcultura no es muy relevante, te sorprenderá saber que los memes cumplen una importante función en la sociedad moderna. Principalmente, los memes cumplen con el objetivo de ser el medio de transmisión de un mensaje. Por lo tanto, al ver un meme, lo que en realidad vemos es alguna idea, opinión o concepto representada mediante el humor o y/o la ironía.

Los memes son un reflejo de los valores de la sociedad donde son creados, por lo que también puede ser útiles para las ciencias sociales. Esto se debe a que para que un meme pueda tener éxito y logre convertirse en viral, requiere de muchas personas que compartan la misma idea, opinión o concepto que su creador deseaba transmitir.

De igual forma, como se comentó anteriormente, los memes son empleados hoy en día como parte de campañas publicitarias y políticas. Debido a que tienen la capacidad de llegar a muchas personas en un periodo de tiempo mucho más corto que la mayoría de las campañas de marketing.

¿EL primer meme de la historia?

En el 2018 una usuaria de Tweeter compartió una tira cómica que data de 1921, destacando su gran parecido con los memes actuales. Se trata de una de las tiras publicadas por la revista satírica Judge, la cual circulo en Estados Unidos entre los años 1881 y 1947. Esta revista solía publicar algunas caricaturas, chistes e ilustraciones con un tema centrado en la vida pública.

Esta tira cómica tiene un gran parentesco con los memes comparativos de estilo «How you think you look» vs «How you really look». Razón por la que muchas personas consideran que se trata del primer meme de la historia y que llevamos un siglo haciendo esto. Pues si bien el concepto de meme nació en 1976, la sátira y el humor han existido desde hace mucho tiempo.

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